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El problema fundamental de las agriculturas antiguas fue la fertilización del suelo. La intercalación de leguminosas que nitrogenaban la tierra no permitía sostener un sistema intensivo, para ello era necesario el estiércol animal. Esto conducía a un círculo vicioso difícil de resolver: para que el ganado abonase la tierra de cultivo era necesario aumentar la superficie dedicada a plantas forrajeras, pratenses o tubérculos lo que conllevaba una disminución de los cereales y demás cultivos. Este problema sólo pudo superarse con abonos químicos, minerales o sintéticos del siglo XIX y XX.
La subida de los rendimientos compensaba parte de las limitaciones. Sin embargo, la agricultura intensiva sin descanso de la tierra exigía mayor inversión de capital y trabajo además de la necesidad de colocar los excedentes en el mercado.
Tanto en los Países Bajos como en Inglaterra, para enriquecer el suelo se utilizó, no sólo el abono animal, también los desechos de las ciudades. Sin embargo, esto continuaba siendo insuficiente, por lo que la única manera de incrementar los fertilizantes disponibles era la generalización de la rotación del cereal con pratenses y forrajeras. El sistema holandés pasó, según Richard Weston, (A Discours of Husbandrie used in Brabant and Flanders), de los Países Bajos a Inglaterra.

El modelo holandés de agricultura intensiva del siglo XVII se basaba en cinco elementos:

1. Desaparición o retroceso del barbecho por la inclusión, en las rotaciones, de leguminosas, pratenses (trébol, alfalfa) y tubérculos en alternancia con los cereales.

2. Aumento del abonado, gracias al aumento del estiércol animal y la utilización de lo desechos urbanos

3. Introducción de nuevo instrumental agrario adaptado al cultivo intensivo, especialmente la sustitución del viejo arado por el arado ligero brabanzón.

4. Introducción de nuevos cultivos, especialmente cultivos industriales

5. Desarrollo de la horticultura en el hinterland de las grandes ciudades o en áreas urbanizadas mediante técnicas elaboradas, intenso abonado y trabajo humano en las economías campesinas basadas en la pequeña propiedad
Lo característico de Holanda fue un modelo de especialización con propiedades medianas en las que el trabajo agrícola especializado daba como resultado una productividad en aumento, marcada por las reglas de mercado. La ganadería, aunque muy desarrollada, tenía como objetivo primordial producir estiércol Sin embargo, de manera indirecta aumentó el consumo de carne, leche y sus derivados.
El trigo era el cereal más cultivado para consumo humano, pero en ocasiones las provincias litorales eran deficitarias de este grano por los que se recurrió a la importación del Báltico. Le seguían el centeo y la cebada. El alforfón servía para producir harina panificable. La patata se convirtió en el alimento de los pobres, tuvo efectos similares a los del maíz en otras zonas de Europa. Su extensión se debió a que no pagaba diezmos, no era exigida la molienda y rendía 10 veces más que los granos proporcionando más calorías por unidad de superficie.

En cuanto a las plantas industriales (lino, pastel, colza, lúpulo, tabaco), también se cultivaron, al igual que los productos hortícolas, entre los que estaban los tulipanes, que comenzaron a explotarse desde la segunda mitad del XVI.

Los rendimientos era ya altos en el siglo XV y parece que el incremento global durante el periodo moderno no está claro. Sin embargo, los Países Bajos se situaron a la cabeza del desarrollo agrario europeo.

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