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Muchos autores coinciden en que la clave de la Francia de Luis XIV residió en las finanzas, que estuvieron en manos de Jean Baptiste Colbert durante gran parte del reinado del “Rey Sol”, de ahí que a su política económica, que era netamente mercantilista, se le denominara colbertismo.

Su aspiración era crear un país próspero donde la riqueza y el bienestar asegurasen la grandeza del reino. Evidentemente, esta grandeza, de acuerdo a su pensamiento económico, sólo podía ser posible si se acumulaba oro y plata, una tarea harto complicada cuando el rey estaba embarcado en continuas y costosísimas guerras.

Colbert se sintió impresionado por el poder comercial de los holandeses. Gracias a su marina mercante, Holanda era el gran milagro comercial del siglo XVII, un país pequeño pero, según la tradición de la época, inmensamente rico. Una idea que obsesionó a Colbert fue desbancar a los holandeses para lo que emprendió una serie de reformas:

1) construcción de una flota mercante
2) creación de nuevas industrias
3) aumento de las exportaciones
4) reducción de las importaciones

Observando estas medidas, percibimos que las acciones que se llevan a cabo son propias del ideal mercantilista. Donde ya no es tan evidente ese mercantilismo es cuando Colbert analiza los problemas que tiene Francia para el desarrollo industrial y comercial, algo que dota al colbertismo de una dimensión más completa. Colbert criticó las malas comunicaciones, denunció la gravedad que para el comercio y la industria tienen las aduanas interiores y, sobre todo, llamó la atención sobre la diversidad de leyes que existían en Francia y que se contraponían para afectar de manera negativa a la industria y el comercio.

Otra de las obsesiones de Colbert era la ausencia de una clase media con conciencia de grupo, activa y que invirtiera en las empresas del Estado. Nuevamente Colbert insiste en que, nada más enriquecerse, una familia “burguesa” a lo que aspira es a convertirse en aristócrata. Esto hace mella también en los impuestos, ya que se crea una masa de exentos lo que obliga a aumentar el gravamen sobre los que menos tienen. La gran carga fiscal que pesaba sobre la economía francesa, una carga impositiva heredada, se debía también a los problemas en la recaudación, en la declaración y en el arrendamiento. Colbert intervino obligando a las familias que se habian enriquecido mediante el arrendamiento de los impuestos y mediante la intervención en la recaudación a devolver gran parte de su fortuna al Estado, y, además, va a suprimir gran parte de las rentas pagadas por el Estado (subsidios, intereses, etc.).

El efecto inmediato de estas medidas, y ahí coincide gran parte de la bibliografía, fue una recuperación espectacular de la economía francesa, lo que no quiere decir que sea suficiente, pero llama la atención por su rapidez. En tan solo 6 años se duplicaron los ingresos de la monarquía, pero este resultado no es exclusivamente debido a la devolución de parte de las fortunas de las personas enriquecidas, ni a la reducción de rentas pagadas por el Estado, sino que fueron consecuencia de numerosas actuaciones, cambios y reformas, por ejemplo:

1) Se puso orden en el Tesoro. No había auditoria ninguna y de hecho en la inmensa mayoría de las ocasiones, no se tenía una idea, ni siquiera cercana, de la realidad económica del momento. Para ello Colbert introdujo un programa contable y desde 1667 llevó libros de gastos y libros de ingresos que, además, eran supervisados mensualmente por el rey.
2) Aumentó extraordinariamente las rentas de los dominios de la Corona, rentas que, en la inmensa mayoría de las ocasiones, se habían quedado anacrónicas y que, ahora, se reactualizaban.
3) Se afanó en averiguar qué personas estaban exentas de pagar impuestos.
4) Evitó que el pago de impuestos recayera, fundamentalmente, sobre los más pobres, con lo que se dio una mayor equidad contributiva.
5) Aumentaron los donativos de la Iglesia.

Con estas y otras medidas de menor importancia, logró ese espectacular saneamiento de la Hacienda. Sin embargo, todas esas acciones se pudieron llevar a cabo cuando no hubo situaciones de emergencia, que las había casi de manera endémica en Francia: guerras, la construcción de cualquier pabellón del palacio de Versalles, celebraciones especiales en la Corte, muertes, bodas, etc. Cuando se producía cualquiera de estas circunstancias se utilizaban los procedimientos tradicionales: la venta de oficios, el aumento de préstamos particulares, la venta de tierras de la Corona, la creación de nuevos impuestos e, incluso, en 1680 se echó mano del arrendamiento general.

En consecuencia la política de Colbert fracasó porque no pudo luchar contra los abusos fiscales y porque no pudo domar el expansionismo de Luis XIV. En 1667 casi todos los impuestos se destinaron a costear la guerra. A pesar de todos los esfuerzos de Colbert, la renta neta en 1680 no superó los 61 millones de libras, frente a unos gastos de 96, lo que significaba un déficit de 35, a los que se añadían los 12 de deuda atrasada, lo que se traducía en un déficit de 47 millones de libras.

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