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Con el nombre de “mercantilismo” se conoce al conjunto de escritos económicos y a la práctica económica que se da en Europa desde mediados del siglo XVI y en las décadas centrales del XVII. Sin embargo, a pesar de lo que pudiera parecer, el mercantilismo no es una escuela económica, de hecho, es un término acuñado con posterioridad que engloba distintas soluciones y que tiene una doble dimensión: pensamiento económico y medidas prácticas.

El mercantilismo presenta una serie de características comunes, entre las que podemos destacar las siguientes:

a) Proteccionismo e intervencionismo estatal.
b) Poblacionismo, es decir, un país es más rico cuantos más habitantes tiene.
c) Fortalecimiento del Estado a través de medidas proteccionistas.
d) Bullonismo o lo que es lo mismo, la riqueza del Estado se mide por la cantidad de metales preciosos acumulados.
e) Balanza comercial favorable. Hay que aclarar que en la base de este pensamiento se encuentra el concepto estático de riqueza, que de manera prosaica viene a significar que si un país es rico es porque otro es pobre puesto que la cantidad de riqueza global es invariable.

Se desarrolla a través de una legislación reguladora que pretende mediar en el desarrollo económico mediante el fortalecimiento de las elites y de la monarquía. Asimismo, la legislación pretende acrecentar el nivel de ingresos fiscales y no fiscales (venta de bienes del estado, secuestros, procesos múltiples de enajenación…) para mantener el gasto militar y suntuario.

A partir de aquí se desarrollan los distintos proyectos mercantilistas, en los que se da un trato de favor a los territorios propios, imponiendo aranceles a la importación. Incluso, en algún caso se percibe cierta tendencia autárquica. Además, desde mediados del XVII se trata de potenciar las empresas manufactureras de tipo nacional-real, algo frecuente en la Francia de Colbert, y las grandes compañías con las que se monopoliza el comercio colonial.

En cuanto al sistema fiscal, se busca una racionalización del sistema con la que se haga posible unos mayores ingresos pero sin modificar los privilegios.

El fin de los mercantilistas es el fortalecimiento del Estado, luego las doctrinas han de ser heterogéneas puesto que hay variedad de realidades en los distintos países. Por este motivo, el mercantilismo no constituye un cuerpo coherente de doctrina.

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