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La sociedad de clases nace en el XVIII cuando las “revoluciones atlánticas” desmontaron el orden social que había caracterizado el Antiguo Régimen. A partir de entonces el valor de la propiedad y del dinero se sitúan por encima de la importancia del linaje y la sangre, el noble es desplazado por el “self-made man” y cobran mayor importancia las teorías sobre el capital y las formas de aumentar la producción.

Es, por tanto, evidente que la Historia Social de los siglos XIX y XX no puede dejar de lado a la Historia Económica, algo que para los historiadores marxistas cobra una sobresaliente relevancia, pero ¿sería posible analizar la Historia Social de la Edad Moderna sin atender a las cuestiones económicas?

En mi opinión, resulta difícil olvidar que la posición en la sociedad estamental del Antiguo Régimen venía acompañada de un privilegio, o de la ausencia de éste, que incluía una serie de ventajas entre las que se encontraban algunas de carácter económico; el mayorazgo garantizaba al noble su patrimonio frente a las deudas o repartos, asimismo, nobleza y clero tenían el derecho de percibir tributos de aquellos que ocupaban sus tierras y eran quienes, por su cercanía al rey, tenían más posibilidades de recibir la generosidad del monarca. La literatura picaresca retrata algunos casos de nobles que pasan por calamidades, algo que sería posible en la Monarquía Hispánica, Polonia o Hungría donde existía un elevado número de nobles, pero, ciertamente, las ventajas derivadas de su nobleza dificultaban que los privilegiados cayeran en la pobreza.

El ascenso de la burguesía a lo largo del XVIII es evidente. Aquellos que han logrado enriquecerse con el comercio y con las finanzas encontraron que, a pesar de constituir el poder económico, no tenían el equivalente poder político. Sin embargo, la primera intención de los burgueses no fue destruir el régimen estamental sino incluirse entre los privilegiados. Esto es lo que Braudel llamó “la traición de la burguesía”, algo que se corresponde con lo que ocurre en el mundo mediterráneo y que no es así en Inglaterra.

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